Borges, Buddhism and Cognitive Science

Last semester (Spring 2016) our Department offered the course “Borges, Buddhism and Cognitive Science”. This interdisciplinary and multicultural course gave the students the opportunity to study Borges’ work from the triple perspective of art, philosophy and science, as well as to explore the connection between the contents of the course and their own lives. 

Borges’ interest in Buddhism began in his childhood and accompanied him throughout his life. When he was 70, he wrote the book “¿Qué es el Budismo?” with the collaboration of his friend and fellow member of the Argentine Academy of Letters, Alicia Jurado. In this course, we study that book and other essays, poems, conferences, and short stories, where Borges refers, explicitly or implicitly to Buddhism.

To be able to contrast Borges’ particular take on Buddhism– influenced by the sources available to him when he was researching and writing this book in the sixties and seventies: mainly American and European sources– we read and discussed a classic of Buddhist Studies, “The Foundations of Buddhism“, by Rupert Gethin– who had access to sources from cultures where Buddhism was broadly practiced. To further expand the students’ understanding of the Buddhist Principles that put much emphasis on embodied self-inquiry and on discernment based on personal experience, we studied the overlapping between this philosophy and Cognitive Science, through the joint work of Chilean neurobiologist Francisco Varela and the Dalai Lama. That collaboration lead to the creation of the “Mind & Life Institute” for continuous collaborations between scientists and Buddhists meditators, humanists, and thinkers from various disciplines, all of which has brought about a revolutionary paradigm shift in science today by giving birth to a new discipline: Contemplative Science– a science based on both “first person” and “third person” approaches to the investigation of the mind.

After familiarizing themselves with the basic principles of both, Buddhism and Cognitive Science, and with Borges as a person and a writer– by reading biographical and autobiographical texts written by Borges and about Borges– students study and discuss “¿Qué es el budismo?” to learn what he had to say about this subject; and analyze a conference he gave on Buddhism. Then they trace echoes of Buddhism in a selection of Borges’ short stories, essays and poems that show his predilection for this philosophy.

In this new iteration of the course, this last Spring, we included new features that support collaborative and autonomous learning, such as the writing of a Constitution for the course, in which students reflected about how to best prepare individually and work together as teams in this interdisciplinary and multicultural course, as well as how could we contribute as a group to public knowledge. These two websites, in English and Spanish, are an example of those contributions, by sharing the materials of the course and the work of the students, expressed in academic blogs and in their e-portfolios- -two other new digital dimensions of this course. It is all presented in the following websites. We hope you enjoy them!

https://borgesbuddhismandcc.wordpress.com/
https://borgesbudismoycc.wordpress.com/

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El semestre pasado (Primavera 2016) nuestro Departamento ofreció el curso “Borges, budismo y ciencia cognitiva”. Este curso interdisciplinario y multicultural dio a los estudiantes la oportunidad de estudiar la obra de Borges desde la triple perspectiva del arte, la filosofía y la ciencia, así como explorar la conexión entre el contenido del curso y su propia vida.

El interés de Borges por el budismo comenzó en su infancia y lo acompañó durante toda su vida. Cuando tenía 70 años, escribió el libro “¿Qué es el budismo?” con la colaboración de su amiga y miembro– como él– de la Academia Argentina de Letras, Alicia Jurado. En este curso, estudiamos ese libro poco conocido de Borges, y otros ensayos, poemas, conferencias y cuentos en los que Borges se refiere, explícita o implícitamente, al budismo.

Para poder contrastar la particular visión de Borges sobre el budismo– influenciada por las fuentes disponibles para él cuando estaba investigando y escribiendo este libro en los años sesenta y setenta: principalmente fuentes norteamericanas y europeas– leemos y discutimos un clásico de los Estudios Budistas & “The Foundations of Buddhism” por Rupert Gethin– quien tuvo acceso a fuentes de culturas donde el budismo se practica ampliamente. Para ampliar aún más la comprensión de los estudiantes de los principios budistas que ponen énfasis en la auto-indagación y el discernimiento basado en la experiencia personal, estudiamos las convergencias entre esta filosofía y la ciencia cognitiva, especialmente, a través del trabajo conjunto del neurobiólogo chileno Francisco Varela y el Dalai Lama. Sus diálogos de muchos años resultaron en la creación del “Mind & Life Institute”, en el que continuan y se han expandido por todo el mundo colaboraciones continuas entre científicos, meditadores budistas, humanistas, y pensadores de otras disciplinas. Esto a su vez está provocando un cambio revolucionario de paradigmas en la ciencia hoy; y ha dado a luz a una nueva disciplina: la ciencia contemplativa– una ciencia que utiliza metodología tanto en “primera persona” como en”tercera persona” en la investigación de la mente.

Después de familiarizarnos con los principios básicos de ambos, el budismo y la ciencia cognitiva, y también con Borges como persona y escritor– mediante la lectura de textos biográficos y autobiográficos escritos por Borges y sobre Borges– , estudiamos y discutimos “¿Qué es el budismo?” para conocer lo que Borges escribió sobre este tema; y escuchamos y analizamos una conferencia que él dio sobre el budismo Luego los estudiantes exploran ecos del budismo en una selección de cuentos, ensayos y poemas de Borges que muestran su predilección por esta filosofía.

En esta iteración del curso en la Primavera pasada, integramos nuevas características que apoyan el aprendizaje colaborativo y autónomo, tales como la redacción conjunta de una Constitución para el curso– los estudiantes reflexionaron sobre la mejor forma de prepararse individualmente para cada clase y de trabajar juntos como equipos en este curso interdisciplinario y multicultural, y también sobre cómo podíamos contribuir como grupo al conocimiento público. Estos dos sitios web, en Inglés y español, son un ejemplo de esas contribuciones, para compartir los materiales del curso y el trabajo de los estudiantes, expresado en sus blogs académicos y en sus e-portafolios- -otras dos nuevas dimensiones digitales de este curso. Todo está presentado en los siguientes sitios web. ¡Esperamos que lo disfrutes!

https://borgesbudismoycc.wordpress.com/
https://borgesbuddhismandcc.wordpress.com/